Op ontdekking in betoverend Nara (奈良)

Nara Todai ji houten tempel
Todai-ji houten tempel – Nara

Nara (奈良) is voor Japanse begrippen een wat kleinere stad met ‘slechts’ 400.000 inwoners, toch nog bijna net zo groot als Amsterdam! De stad ligt centraal op het eiland Honshu, niet ver van de bekende trekpleisters Osaka en Kyoto af. Nara is tevens de hoofdstad van de gelijknamige prefectuur (een Japanse provincie) en was jarenlang de hoofdstad van Japan.

Wat wil je weten over Nara?

Todai-ji tempelmuur in Nara
Todai-ji tempelcomplex – Nara

Reizigers trekken meestal naar Nara toe vanwege de grootste houten tempel ter wereld, namelijk de Todai-ji. Daarnaast natuurlijk voor de vele Shinto-schrijnen (Schrijn of shrine is soort heilige poort) van de Kasuga-taisha tempel. Beide staan op de Japanse lijst van UNESCO werelderfgoed en zijn must-see bezienswaardigheden in Nara. En vergeet natuurlijk niet de tamme wilde hertjes die overal door de stad lopen en beleefd naar je knikken!

Herten van Nara
Hertje in Nara Park – Nara

De bezienswaardigheden van Nara

Nara is een stad met status die lang geleden fungeerde als hoofdstad van Japan. Tegenwoordig is het één van de populairste trekpleisters in de omgeving van Kyoto en Osaka, omdat het gemakkelijk binnen 30-60 minuten met de JR treinen te bereiken is. Het mooie van de volgende top 5 bezienswaardigheden is dat alles te zien en te voet te doen is in één dag. Ze liggen namelijk allemaal in Nara park op de Horyu-ji tempel na, hiervoor moet je even de bus pakken.

Todai-ji bezienswaardigheid in Nara
Todai-ji – Nara

#1 Todai-ji houten tempel

Nog nooit in mijn leven heb ik zoiets groots van hout gezien. De Todai-ji tempel is gigantisch! De houten deuren laten mensen eruit zien als krioelende mieren die allemaal naar binnen vluchten. De Todai-ji was tot 1998 het grootste houten gebouw ter wereld. Tegenwoordig is het immense van cipres houten Odate Jukai Dome honkbal stadion de grootste en binnenkort het Nederlandse bouwproject “Dutch Mountains” nabij Eindhoven.

Tempeldeuren Todai-ji tempel
Todai-ji tempeldeuren – Nara

Hoe imposant de grote Todai-ji nu ook mag zijn, zijn voorgangers, die helaas verwoest zijn door een grote brand, waren zo’n 30% groter! De huidige tempel stamt uit 1709, maar de eerste constructie was al in 743 gestart in opdracht van Keizer Shōmu. Knap staaltje vakmanschap op grote hoogte in een tijd zonder gigantische hijskranen!

Daibutsu in de Todai-ji Nara
Daibutsu in de Todai-ji – Nara

De tempel is naast heel groot, ook nog eens het hoofdkwartier van de Japanse Kegon school voor Boeddhisme. Mede hierom vind je er de grootste Daibutsu ter wereld, een gigantisch bronze beeld van de Buddha Vairocana. Het beeld is 14.98m hoog, heeft ogen van 1.02m en van schouder tot schouder meet hij 28m.

Een bizar feitje over de tempel is dat archeologen in de knie van de grote Daibutsu allerlei samoerai zwaarden, parels, sieraden, spiegels en een mensen-tand hebben gevonden. Ze vermoeden dat deze spullen en tand allemaal van de keizer Shōmu waren.

Kasuga-taisha tempel in Nara
Kasuga-taisha tempel – Nara

#2 Kasuga-taisha shrine en tempel

Na de gigantische houten tempel dacht ik alle spektakels wel gehad te hebben in Nara. Maar toen kwam de Kasuga-Taisha tempel in het oerbos op mijn pad. Het is de nummer één shrine in Nara en stamt uit de tijd van de oprichting van de stad.

Kasuga-taisha lantaarns
Kasuga-taisha lantaarns – Nara

De Kasuga-Taisha schrijn is vooral beroemd om zijn vele lantarens die zijn gedoneerd door aanbidders en donateurs. Je vindt ze letterlijk overal op de tempelgrond en ook eromheen. Ben je er in februari of augustus, dan kan je het Latern Festival meemaken waar de monniken alle lantaarns aansteken. Dit moet een magisch moment zijn dat ik zelf helaas nog nooit heb mogen meemaken.

Lantaren in Nara
Lantarens richting Kasuga-taisha – Nara

Toch denk ik dat de hoofdtempel, die een betaalde entree heeft, niet de meest spectaculaire is. Loop je eromheen dan kom je namelijk in een soort corridor door het oerbos dat aan weerszijde vol staat met stenen, oeroude lantaarns volledig met jasjes en mutsjes van groene mos. Geweldig om hier foto’s te maken! Houdt er rekening mee dat het er altijd erg druk is en ik heel veel mazzel heb gehad met het maken van de bovenstaande foto zonder mensen. Dit geluk kwam doordat de regen keihard op ons neerviel wat mij als Nederlander natuurlijk niet deert.

Hert in Kasuga-Taisha tempel
Hertje in de Kasuga-taisha tempel – Nara

Wat leuk is aan deze tempel, is dat de beroemde shika-hertjes gewoon rondlopen (ze huppelen letterlijk dwars door de tempels heen). Ze zijn tam maar wel wild, dus let op vooral met kleine kinderen, want ze weten dat die meestal eten bij zich hebben.

Hertjes voeren in Nara park
Hertjes voeren in Nara Park – Nara

#3 Nara park met alle hertjes

Bovengenoemde tempels en nog vele andere schrijnen zoals bijvoorbeeld de Kofuku-ji, Ukimi-do Hall, Tamukeyamahachimangu, Nigatsu-do plus het Nara National Museum vind je allemaal in het Nara park. Maar ook 1360 wilde bambi hertjes die naar je knikken. Daarnaast mag je ze speciale deer-crackers voeren die ze maar al te graag eten.

Regels herten voeren in Nara
Waarschuwingsbord herten Nara Park – Nara

Wij konden geen genoeg krijgen van de markante maar lieve herten. Toch moet je wel een beetje opletten aangezien het gewoon wilde dieren zijn. Er staan daarom ook overal waarschuwingsbordjes.

Horyu-ji tempel pagode in Nara
Horyu-ji tempel pagode – Nara

#4 Horyu-ji tempel

De Horyu-ji is de enige tempel in onze top bezienswaardigheden van Nara die niet in het Nara park ligt. De tempel ligt aan de andere kant van het station en kan het beste op de terugreis na het park bezocht worden.

De Horyu-ji is het oudste houten gebouw ter wereld en stamt uit het jaar 660 en is in opdracht van de prins Shotoku Taishi gebouwd. Vooral de prachtige vijf verdiepingen hoge pagode, met een hoogte van 32,45m is zeer imposant. Deze pagode is zelfs nog iets ouder en stamt uit 594. Helaas is door een brand in 1949 bijna het hele originele gebouw verwoest. Zelfs na restauratie staat er nog maar slechts 15-20% van het originele complex. Gaaf detail, het gebouw is geheel in traditioneel Japanse houtbouw gemaakt zonder gebruik van nagels, schroeven of lijm (circulair bouwen kan hier nog wat van leren).

#5 Nara National Museum

Meer weten over het boeddhisme en Nara? Breng dan een bezoekje aan het Nara National Museum. Dit oude museum stamt uit 1889 en bevat de grootste collectie aan boeddhistische relikwieën zoals beelden, schilderijen, gebed scrollen en andere ceremoniële objecten. Daarnaast is er in de herfst altijd een speciale collectie gericht aan de Todai-ji tempel.

Overnachten in Nara

Wij raden af om te overnachten in Nara mocht je beperkte tijd hebben. Dit omdat je de tofste bezienswaardigheden in een enkele dag kan bezichtigen. Nara is namelijk super makkelijk te bereiken vanuit Osaka of Kyoto binnen een klein uurtje met de trein. Daarna kan je vanaf het station binnen 15 minuten naar het Nara park lopen.

Heb je meer tijd en wil je wel overnachten in Nara, dan raden wij de volgende twee accommodaties aan. Voor een budget slaapplek het Oak Hostel Nara en voor een luxe slaapplek het Onyado Nono Nara Natural Hot Spring. Beide liggen aan de goede kant van het centrum niet ver van Nara park af.

Geschiedenis van Nara
Heilige geschriften – Nara

Een stukje geschiedenis van Nara

Keizerin Genmei stichtte de stad Nara rond het jaar 600. In de Nara prefectuur waren er verschillende grote steden die fungeerde als hoofdstad van Japan zoals Asuka-kyō, Fujiwara-kyō (tussen 694–710) en Heijō-kyō (rond 710–784). Na die periode nam Nara de taak over van hoofdstad van Japan, echter de huidige stadsnaam kwam pas later.

De stad had een rechthoekig stratenpatroon (vergelijkbaar met bijvoorbeeld New York). Dat komt omdat de plattegrond van de stad was gebaseerd op de toenmalige hoofdstad van China. Het keizerlijk paleis stond aan het noordelijke uiteinde net zoals in veel Chinese steden, bijvoorbeeld zoals in de Verboden Stad in Beijing.

Het westelijk deel van de stad is echter nooit helemaal gebouwd zoals men op voorhand had bedacht. Dit kwam omdat de stad al te groot was en eerst verder moest groeien. Helaas, is dit nooit gebeurd omdat het inwonersaantal niet veel is toegenomen. Hoewel de bouw voor groot Nara reeds al was gestart zijn er sommige delen/wijken nooit afgemaakt. Zo kan je er het totaal verlaten pretpark “Nara Dreamland” vinden dat nooit open is geweest. Best wel een beetje creapy.

Klimaat in Nara

Het weer in Nara is vergelijkbaar met de dat van Kyoto of Osaka en centraal Honshu. In de winter is het kouder en liggen de temperaturen rond de 0-10 graden Celsius. In de zomer ligt het kwik echter een stuk hoger en zijn de temperaturen overdag gemiddeld rond de 30 graden terwijl het ’s nachts ook nog aangenaam is met temperaturen van rond de 20-25 graden. Dus als je op zoek bent naar een stad met lekker weer in de zomer is Nara een echte aanrader. De vele parken maken het een aantrekkelijke groene stad met een lekker zonnetje. Kijk hier voor meer details over het klimaat in Japan of hier voor de beste reistijd per maand.

Het Leiden van Japan

Ondanks dat Nara relatief klein is voor Japanse begrippen is het toch één van de meest succesvolle steden van Japan. Zo zit Nara vol met scholen, zo’n zestien hogescholen en zes universiteiten. Dit maakt Nara in Japan ook echt een studentenstad waar je als Nederlandse of Belgische student kunt studeren. Interesse in studeren in Japan?

What’s next?

De centrale ligging van Nara op het eiland Honshu maakt het een aantrekkelijke stop op bijna elke georganiseerde rondreis door Japan. Leuke stops om na Nara te bezoeken zijn het nabij gelegen Osaka, Kyoto, Kobe, Himeji, Okayama en Naoshima die allemaal op een 1-2 uur reizen afstand liggen van de stad.

🌶️ Wat zijn de populairste bezienswaardigheden in Nara?

De populairste bezienswaardigheden in Nara zijn veelal te vinden in het Narapark. Zo vind je daar de gigantisch Todai-ji (houten tempel), Kasuga-Taisha, Kōfuku-ji, Wakakusa en het Nara National Museum. Allemaal must-see spots die je gemakkelijk op één dag kan bezichtigen. Andere toffe gebouwen zijn de Horyu-ji pagode en het Heijō paleis en wat er van over is. Meer informatie over de leukste bezienswaardigheden van Nara vind je hier.

📷 Is Nara te bezoeken in een dag?

Nara is een kleine stad in vergelijking met andere bekende steden zoals Kyoto of Osaka uit de buurt. Wij kunnen je aanraden om niet te verblijven in Nara maar deze op een dagtrip te bezoeken vanuit Kyoto, Osaka of Kobe. Met de trein zit je er al binnen een uur en één dag is genoeg voor de top bezienswaardigheden.

🦌 Buigen de Sikaherten in het Narapark?

De Sikaherten in het Narapark buigen inderdaad voor bezoekers. Dit is ze aangeleerd door de monniken die ze voeren en altijd voor het geven van eten een buiging maakte. De sikaherten hebben dit gebruik overgenomen en knikken nu lieftallig met hun hoofd naar elke bezoeker in de hoop voor wat eten.

🌤️ Wat is de beste reistijd voor Nara?

Zoals bijna overal in Japan is de lente of herfst de mooiste periode om steden en de natuur te bezoeken. Maar Nara zal je ook zeker niet teleurstellen met sneeuw of volle zon in de zomer. Voor ons heeft geen enkel seizoen echt een voorkeur voor deze stad. Je kan hier meer lezen over de beste reistijd voor het gebied.

Dit artikel is geschreven door: Raoul de Boer
Laatste update: juni 2020

restaurants logo

Hulp nodig met je reis?

Beroemde highlights van Japan tekenening